BERENICE ABBOTT

Berenice Abbott

(Springfield, 1898 – Monson, 1992)

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Bio / Focus

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BioFocus

Dopo gli studi alla Ohio State University, studia scultura a New York e nel 1921 si trasferisce a Parigi, dove l’anno successivo diventa assistente di Man Ray. Qui frequenta lo studio di Eugène Atget e contribuisce a portare il suo lavoro all’attenzione del gruppo surrealista. Nel 1928, con il supporto economico del gallerista Julien Levy, acquista anche una parte cospicua delle stampe e dei negativi del fotografo francese, che pubblicherà in un primo volume già nel 1930 e in seguito donerà al Museum of Modern Art di New York. A Parigi ritrae artisti e intellettuali e nel 1928 espone al Salon Indépendant de la Photographie. Nel 1929 rientra a New York e nello stesso anno inizia un ampio lavoro di documentazione sulla metropoli, sulla sua architettura e i suoi abitanti: il risultato è il volume Changing New York, pubblicato nel 1939. Dal 1934 al 1958 insegna fotografia alla New School of Social Reserch. Nel corso degli anni quaranta e cinquanta si dedica in particolare alla fotografia scientifica, divenendo anche, nel 1944, photo editor di “Science Illustrated”. Tra le mostre più significative si ricordano la prima retrospettiva al Museum of Modern Art e la grande esposizione all’International Center of Photography del 1979 e del 1996, e quella più recente al Jeu de Paume di Parigi nel 2012.

Focus / italiano

Al suo ritorno a New York nel 1929, colpita dalla trasformazione della città, Berenice Abbott inizia una ricognizione fotografica sui cambiamenti che ne stavano trasformando il volto. Influenzata dal lavoro di Eugène Atget su Parigi, Abbott racconta la nascita di una metropoli moderna, dove il vecchio viene rapidamente spazzato via per fare posto alla modernità imperante. Inizialmente utilizza una macchina fotografica versatile, di piccolo formato, passando presto a un banco ottico per tradurre al meglio ogni dettaglio ritratto. Per alcuni anni fatica a trovare finanziamenti per questo progetto ma, finalmente, nel 1935 riesce a ottenere il sostegno del Federal Art Project, programma del New Deal destinato alle arti visive, e vi si dedica a tempo pieno. Nel 1937il Museum of the City le dedica una mostra intitolata Changing New York; due anni più tardi pubblica un libro che porta lo stesso titolo, realizzato insieme alla compagna, la scrittrice e critica Elizabeth McCausland. Al suo interno troviamo enormi grattacieli che sembrano toccare il cielo, intrecci creati da impalcature e cavi di acciaio, i nuovi mezzi di trasporto sempre più veloci, ma anche la vita delle persone nelle strade e le insegne, ritratte con uno sguardo che tradisce inclinazioni surrealiste.

After her studies at Ohio State University, Abbott took up sculpture in New York and in 1921, moved to Paris where the following year, she became assistant to Man Ray. Here, she spent time at Eugène Atget’s studio, helps to bring his work to the attention of the Surrealists. In 1928, with the financial support of the gallery owner Julien Levy, she purchased a substantial part of the prints and negatives of the French photographer, publishing them in a volume in 1930 and then subsequently donated his work to the Museum of Modern Art in New York. In Paris, she photographed artists and intellectuals and in 1928, exhibited her work at the Salon Indèpendant de la Photographie. In 1929, she returned to New York and in that same year began the enormous undertakingof documenting the metropolis, its architecture and its people. The result was the volume Changing New York, published in 1939. From 1934to 1958, she taught photography at the New School of Social Research. During the course of the Fortiesand Fifties, she focused mainly on scientific photography, and in 1944, became the photo editor of Science Illustrated. Among her most important exhibitions, we are reminded of the first retrospective at the Museum of Modern Art and the great exhibit at the International Center of Photography in 1979 and 1996, as well as the more recent exhibit at Jeu de Paume in Paris in 2012.

Upon her return to New York in 1929, Berenice Abbott was struck by the transformation of the city and went on a photographic mission to document the changes that were transforming its aspect. Influenced by the work of Eugène Atget on Paris, Abbott began with the birth of a modern metropolis where the old was rapidly being swept away to make room for the predominant modern. Initially, she used a small format camera, and then soon transitioned to a view camera to better capture every detail in her shots. For a few years, she had difficulty finding financing for this project, but finally in 1935 was able to obtain support from the Federal Art Project, a program of the New Deal created for the visual arts, and so was able to dedicate herself full time to the project. In 1937, the Museum of the City dedicated an exhibit titled Changing New York to her; two years later she published a book with the same title, made together with her partner, the writer Elizabeth McCausland. The book’s pages are illustrated with enormous skyscrapers that seem to truly touch the sky, twined and twisted steel cables of scaffolding, new and faster forms of transportation, as well as the lives of the people on the streets and signs portrayed with a revealing glance at surrealistic inclinations.