GISELE FREUND

Gisèle Freund

(Berlino / Berlin, 1908 – Parigi / Paris, 2000)

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Bio / Focus

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BioFocus

Figlia di una ricca famiglia ebrea, Gisèle Freund frequenta fin da bambina l’ambiente artistico berlinese. Fra il 1931 e il 1933 studia sociologia e storia dell’arte a Friburgo e Francoforte. In questo periodo si appassiona alla fotografia e, con la Leica regalatale dal padre, documenta le ultime marce antifasciste in città. Diventa amica di Walter Benjamin e quando Hitler sale al potere lasciano insieme la Germania trasferendosi a Parigi, dove conclude gli studi alla Sorbona. Nel 1936 la scrittrice e libraia Adrienne Monnier pubblica la sua tesi di dottorato intitolata La Photographie en France au XIXe siècle. Grazie a Monnier conosce e fotografa gli scrittori più importanti dell’epoca come James Joyce, T.S. Eliot e Virginia Woolf. Dal 1938 sperimenta con la fotografia a colori. Durante la guerra e negli anni successivi si sposta fra Francia e Sud America, continuando a lavorare come fotografa freelance e pubblicando su “Picture Post”, “Vu”, “Life” e “Time”. Nel 1947 entra a far parte di Magnum, agenzia che abbandonerà nel 1954 a causa delle sue idee politiche. Nel 1968 Il Musée d’Art Moderne di Parigi le dedica una grande mostra con i suoi ritratti a colori. Nel 1974 pubblica il fondamentale volume Fotografia e società con il quale analizza il valore sociale della fotografia.

Focus / italiano

Nell’agosto del 1935, appena terminati gli studi alla Sorbona, Gisèle Freund parte in autostop verso il Nord-Est dell’Inghilterra, dove un tempo c’erano le grandi miniere di Durham e Cumberland e i cantieri navali di Newcastle e Jarrow, diventati luoghi deserti in seguito alla Grande Depressione. L’esito di questo viaggio è Angleterre, les pays en détresse, primo importante reportage della sua carriera, con il quale racconta la vita della classe operaia rimasta senza occupazione. Alcune di queste immagini vengono pubblicate nello stesso anno dal “Weekly Illustrated” con un articolo intitolato A French woman visits the North. Is this your England?. In Inghilterra realizza anche il più ironico Brighton, le Coney Island des Anglais dove ritrae i bagnanti che affollano le spiagge nei pressi della città. Qui immortala uomini in giacca e cravatta passeggiare sul bagnasciuga con i pantaloni arrotolati al ginocchio, giovani in costume da bagno con addosso il cappello a cilindro e signore della piccola borghesia crogiolarsi sotto il sole. In quest’occasione emerge chiaramente l’attitudine sociologica di Freund, intenta a osservare gli strani abitanti di questo microcosmo spensierato proprio nel momento in cui il controllo della propria immagine si allenta.

Born into a wealthy Jewish family, Gisèle Freund was exposed to Berlin’s artistic environment from an early age. Between 1931 and 1933, she studied sociology and art history in Freiburg and Frankfurt. It was during this period that she developed a passion for photography, and with a Leica given to her by her father, she documented the final antifascist marches in the city. She became friends with Walter Benjamin and when Hitler rose to power, she and Benjamin left Germany for Paris where she concluded her studies at the Sorbonne. In 1936, the writer and bookseller, Adrienne Monnier, published her PhD thesis La Photographie en France au XIXe siècle (Photography in France in the XIX Century). Thanks to Monnier, Freund met and photographed many of the most important writers of that epoch: James Joyce, T.S. Eliot, Virginia Woolf. From 1938, she experimented with color photography. During the war and in the subsequent years, she often traveled between France and South America working as a freelance photographer and publishing her work in Picture Post, Vu, Life and Time. In 1947, she joined Magnum Photos, an agency that she later abandoned in 1954 due to her political beliefs. In 1968, the Musée d’Art Moderne de Paris (Paris’ Museum of Modern Art) dedicated a large exhibit of her color portraits. In 1974, the essential volume Photography and Society was published where the social value of photography was analyzed.

In August of 1935, Gisèle Freund had just graduated from the Sorbonne and hitchhiked to England’s Northeast, toward the abandoned old mines of Durham and Cumberland and toward Newcastle and Jarrow where the forgotten shipyards were located and had become deserted locations following the Great Depression. The result of this journey was Angleterre, les pays en détresse (England, a Country in Distress), her first important photo feature of her career where she describes the life of the unemployed working-class. Some of her photographs were published in Weekly Illustrated with an article entitled: “A French woman visits the North. Is THIS your England?” Again in England, she photographed the more sardonic Brighton, le Coney Island des Anglais (Brighton, Coney Island’s British) where she depicted sunbathers on crowded beaches within the confines of the city. Here, she immortalizes men in suits and ties walking along the shore with their pants rolled up to their knees, youths in bathing suits wearing top hats and ladies of the lower middle-class basking in the sun. In this circumstance, Freund’s sociological aptitude clearly emerges, intent on observing the unusual inhabitants of this carefree microcosm in a moment in which their appearances are in repose.