INGE MORATH

Inge Morath

(Graz, 1923 – New York, 2002)

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Bio / Focus

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BioFocus

Dopo l’infanzia passata fra varie città tedesche, Inge Morath si stabilisce a Berlino e consegue la laurea in lingue. Finiti gli studi è costretta a lavorare in fabbrica ma, durante un raid aereo notturno, evade e si rifugia a Salisburgo, dove diventa interprete e traduttrice per lo United States Information Service. Al termine della guerra si trasferisce a Vienna e inizia a lavorare come giornalista. Dopo aver collaborato come redattrice con diverse riviste, viene invitata da Robert Capa a trasferirsi a Parigi per collaborare con Magnum svolgendo mansioni organizzative e di segreteria. Realizza le sue prime fotografie durante una vacanza a Venezia nel 1951, nello stesso anno fa pratica presso lo studio di Simon Guttmann a Londra. Pochi anni dopo diventa assistente di Henri Cartier-Bresson, assimilandone gli insegnamenti e nel 1955 entra a far parte di Magnum come associata. Negli anni successivi viaggia in tutto il mondo e realizza saggi fotografici che vengono pubblicati su riviste come “Life”, “Holiday Magazine” e “L’Oeil”. Durante la sua carriera ha ritratto artisti, celebrità e politici, passando da Marilyn Monroe a Fidel Castro. Nel 1962 sposa il drammaturgo Arthur Miller e con lui va a vivere a New York e successivamente nel Connecticut. Nel 1991 vince il Premio nazionale austriaco per la fotografia, conferito per la prima volta quell’anno.

Focus / italiano

È il 1956, Inge Morath ha appuntamento con Saul Steinberg per ritrarlo. Quando suona al campanello della sua casa nell’Upper East Side, lui si presenta con il volto coperto da un sacchetto di carta su cui ha disegnato un autoritratto. Inizia in quel momento la curiosa collaborazione fra la fotografa e l’illustratore che dà vita alla Mask Series. Le prime fotografie ritraggono Steinberg nel suo appartamento mentre impersona diversi possibili alter ego stilizzati, ma nel corso degli anni i due iniziano a reclutare amici e collaboratori facendo loro indossare maschere sempre più complesse e dai tratti, talvolta, piuttosto inquietanti. Sono famiglie che posano rigidamente nel proprio elegante salotto, donne dell’alta società in pelliccia e tubino nero, segretarie e uomini d’affari alle prese con il proprio business, amici che nascondono la noia dietro a sorrisi tirati. Anche le ambientazioni variano, passando da lussuose ville a Gramercy Park fino alle spiagge di Long Island. Con queste immagini i due artisti si appropriano dell’estetica vernacolare trasformando i soggetti in caricature di una società, quella americana del boom economico, che nasconde i propri tumulti sotto la fragile maschera della prosperità e del progresso.

After a childhood brought up in various cities in Germany, Inge Morath established herself in Berlin and earned her degree in Modern Languages. After she graduated, she was forced to work in a factory, but during a night raid, was able to escape to Salzburg where she found work as an interpreter and translator for the United States Information Service. When the war was over, she moved to Vienna and began working as a journalist. After having collaborated with various magazines as an editor, she was invited by Robert Capa to relocate to Paris to collaborate with Magnum Photos in the capacity of organizing secretarial coordinator. Morath took her first photographs during a vacation in Venice in 1951, the same year that she did her internship at Simon Guttmann’s studio in London. A few years later, she became assistant of Henri Cartier-Bresson where she assimilated his teachings, and in 1955 joined Magnum as an associate. In subsequent years, she traveled the world, taking photo essays that were published in magazines such as Life, Holiday Magazine and L’Oeil. During her career, she photographed artists, celebrities and politicians, from Marilyn Monroe to Fidel Castro. In 1962, she married Arthur Miller and they went to live in New York and then later in Connecticut. In 1991, she won the Great Austrian State Prize for Photography, bestowed for the first time in that year.

The year is 1956, and Inge Morath has an appointment for a photo session with Saul Steinberg. When she rings the doorbell at his home on the Upper East Side of Manhattan, he answers with a self-portrait drawn on a paper bag over his head. This was the beginning of a curious collaboration between the photographer and the illustrator that gave life to the Mask Series. The early photographs depict Steinberg in his apartment, impersonating many stylized possible alter-egos. Over the years, they began to recruit friends and collaborators to be photographed with even more complex and, at times, disturbing masks. They are portrayals of families rigidly posing in the elegant surroundings of their own living rooms, socialite women wearing fur coats over black sheath dresses, secretaries and businessmen busy at work, friends hiding their boredom behind false smiles. The locations were also varied, from luxurious mansions at Gramercy Park to the beaches at Long Island. With these images, the two artists were able to take possession of the vernacular aesthetics and transform their subjects in caricatures of the American society during its economic boom; a society that hid their turmoil behind the fragile masks of prosperity and progress.