RUTH ORKIN

Ruth Orkin

(Boston, 1921 – New York, 1985)

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Bio / Focus

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BioFocus

Figlia della celebre diva del muto Mary Ruby, Ruth Orkin trascorre l’infanzia a Hollywood. A dieci anni riceve la prima macchina fotografica in dono e la utilizza per ritrarre insegnanti e compagni di scuola. A 17 anni attraversa gli Stati Uniti in bici per vedere l’Esposizione Universale del 1939. Dopo la laurea al City College di Los Angeles, nel 1943 si trasferisce a New York. Qui lavora come fotografa in discoteca per pagarsi la macchina fotografica professionale e ottiene i primi ingaggi dalle riviste “Theatre Week” e “Chess Review”. Ai corsi della Photo League conosce il futuro marito, il fotografo e regista Morris Engel. Nel 1945 pubblica la prima fotografia sul “New York Times” e negli anni successivi lavora come freelance con “Life”, “Ladies’ Home Journal”, “Look”, “Cosmopolitan” e “Coronet”, realizzando numerosi ritratti di personaggi dello spettacolo e della scena musicale internazionale. Nel 1953 lei ed Engel producono e dirigono il film Il piccolo fuggitivo, che ottiene una nomination agli Oscar e vince il Leone d’argento a Venezia. Dagli anni cinquanta, dalla finestra della propria casa affacciata su Central Park, realizza fotografie di maratone, sfilate, concerti e il mutare delle stagioni, raccogliendole nel libro A World Through My Window. Muore nel 1985 dopo una lunga lotta contro il cancro.

Focus / italiano

Nel 1951 Ruth Orkin viene inviata da “Life” in Israele per ritrarre l’Israel Philharmonic. Prima di fare ritorno negli Stati Uniti si ferma in Italia e conosce a Firenze la pittrice americana Jinx Allen (oggi ricordata come Ninalee Craig), che stava facendo un viaggio di alcuni mesi in Europa. Entrambe amanti dei viaggi in solitaria decidono di realizzare un servizio fotografico per raccontare quest’esperienza, da vendere a qualche giornale americano in cerca di storie più leggere da raccontare. Allen si comporta da perfetta turista: chiede informazioni, visita musei, conteggia i soldi rimasti, osserva le statue e Orkin la segue e fotografa. Di questa serie, uscita poi sul numero di “Cosmopolitan”del settembre del 1952 con il titolo When You Travel Alone, un’immagine è diventata particolarmente famosa: American Girl In Italy. A ricalcare il classico cliché del latin lover italiano, la protagonista passeggia per strada attirando l’attenzione, teatralmente eccessiva, degli uomini nei paraggi. Nonostante a uno sguardo superficiale questa possa sembrare un’istantanea, la messa in scena è palese. L’autrice stessa racconta di aver realizzato due fotografie, chiedendo all’uomo in primo piano sulla motocicletta di non guardare verso l’obbiettivo.

Ruth Orkin, raised in Hollywood, was the daughter of the celebrated silent film star Mary Ruby. She received her first camera when she was ten years old and began taking photographs of her teachers and classmates at school. At the age of seventeen, she traveled across the United States on her bicycle to see the 1939 World’s Fair. After earning her degree from City College in Los Angeles, in 1943 she moved to New York. She began working asa photographer in a nightclub to pay for her professional camera, and was hired by the magazine TheaterWeek and Chess Review. She met her future husband, photographer Morris Engel, at the Photo League courses. In 1945, she published her first photograph in the New York Times and in subsequent years, she worked freelance with Life, Ladies’ Home Journal, Look, Cosmopolitan and Coronet, creating numerous portraits of celebrities in the entertainment business and on the international music scene. In 1953, Orkin and her husband produced and directed the film Little Fugitive which was nominated for an Oscar and won the Leone d’argento (Silver Lion) in Venice. In the 1950s, she began taking photographs of marathons, parades, concerts and the change in seasons from the window of her home that faced Central Park, creating a book called A World Through My Window. She passed away in 1985 after a long battle with cancer.

In 1951, Ruth Orkin, a correspondent for Life was sent to Israel to photograph the Israel Philharmonic Orchestra. Before her return to the United States, she visited florence, Italyand met the American painter, Jinx Allen (remembered today as Ninalee Craig) who had been traveling for months around Europe. Both loved traveling alone and decided todo a photographic feature on the experience to sell to an American magazine looking for fun and engaging stories. Allen played the part of the perfect tourist, asking for information, visiting museums, counting out her remaining cash, looking at statues and monuments while Orkin followed and photographed her. This series came out in Cosmopolitan in September 1952, entitled When You Travel Alone. There was one image that became particularly famous: An American Girl in Italy. Using the cliché of the Italian Latin lover, our leading lady strolls the streets, drawing excessive attention from the men around her. Even while a frivolous glance from the men may have appeared spontaneous, it was obviously staged for show. Orkin admits to have taken two shots, requesting that the man in the forefront driving a scooter did not look toward the camera.